Un equipo internacional de científicos confirmó el descubrimiento de una causa importante de demencia, con implicaciones importantes para el posible tratamiento y diagnóstico.

El profesor Garth Cooper de la Universidad de Manchester, que dirige el equipo de Manchester, dice que la acumulación de urea en el cerebro a niveles tóxicos puede causar daño cerebral y, finalmente, demencia.

El trabajo es continuación de los estudios anteriores del profesor Cooper, que identificaron los vínculos metabólicos entre Huntington, otras enfermedades neurodegenerativas y la diabetes tipo 2.

El equipo está formado por científicos de la Universidad de Manchester, la Universidad de Auckland, AgResearch New Zealand, el Instituto de Investigación y Desarrollo de Australia Meridional, el Hospital General de Massachusetts y la Universidad de Harvard.

El último documento de los científicos, publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, muestra que la enfermedad de Huntington, uno de los siete tipos principales de demencia relacionada con la edad, está directamente relacionada con los niveles de urea cerebral y los procesos metabólicos.

Su estudio de 2016, que revela que la urea está relacionada de manera similar con el Alzheimer, muestra, según el profesor Cooper, que el descubrimiento podría ser relevante para todos los tipos de demencias relacionadas con la edad.

El estudio de Huntington también mostró que los altos niveles de urea se presentaron antes de que comenzara la demencia, lo que podría ayudar a los médicos a diagnosticar algún día e incluso tratar la demencia, mucho antes de su aparición.

La urea y el amoníaco en el cerebro son productos de degradación metabólica de la proteína. La urea es más comúnmente conocida como un compuesto que se excreta del cuerpo en la orina. Si la urea y el amoniaco se acumulan en el cuerpo porque los riñones no pueden eliminarlos, por ejemplo, pueden aparecer síntomas graves.

El profesor Cooper, que trabaja en la División de Ciencias Cardiovasculares de la Universidad de Manchester, dijo: “Este estudio sobre la enfermedad de Huntington es la última pieza del rompecabezas que nos lleva a concluir que la urea cerebral elevada desempeña un papel fundamental en la demencia.

“Alzheimer’s y Huntington están en extremos opuestos del espectro de la demencia, por lo que si esto es cierto para estos tipos, entonces creo que es muy probable que sea cierto para todas las demencias mayores relacionadas con la edad. Sin embargo, se necesita más investigación para descubrir la fuente de la urea elevada en la EH, particularmente en lo que respecta a la posible implicación del amoníaco y un defecto metabólico sistémico”.

“Esto podría tener profundas implicaciones para nuestra comprensión fundamental de las bases moleculares de la demencia y su tratabilidad, incluido el uso potencial de terapias ya en uso para trastornos con fenotipos de urea sistémica”.

La demencia produce una pérdida progresiva e irreversible de las células nerviosas y el funcionamiento del cerebro, lo que causa pérdida de memoria y deficiencias cognitivas que afectan la capacidad de aprendizaje. Actualmente, no hay cura.

El equipo utilizó cerebros humanos, donados por familias para investigación médica, así como ovejas transgénicas en Australia.

Los miembros del equipo de Manchester utilizaron espectrometría de masas de cromatografía de gases de última generación para medir los niveles de urea cerebral. Para que los niveles sean tóxicos, la urea debe aumentar 4 veces o más que en el cerebro normal, dice el profesor Cooper.

Agregó: “Ya sabemos que la enfermedad de Huntington es una enfermedad causada por un gen defectuoso en nuestro ADN, pero hasta ahora no entendíamos cómo eso causa daño cerebral, por lo que creemos que es un hito importante.

“Los médicos ya usan medicamentos para hacer frente a los altos niveles de amoníaco en otras partes del cuerpo Lactulosa, un laxante de uso común, por ejemplo, atrapa el amoníaco en el intestino. Por lo tanto, es concebible que algún día un medicamento de uso común pueda detener el progreso de la demencia”.

Incluso podría demostrarse que tratar este estado metabólico en el cerebro puede ayudar en la regeneración del tejido, dando así una sugerencia tentadora de que la reversión de la demencia podría algún día ser posible “.