El autismo no es una única enfermedad, sino que se se le denomina ” trastornos del espectro” porque son una serie de síntomas que afectan a la capacidad del cerebro para percibir y procesar la información. Una investigación reciente sugiere que demasiadas conexiones en el cerebro podrían ser al menos parcialmente responsable de los síntomas del autismo y este estudio de la Universidad de Maryland sugiere que esta sobrecarga de conexiones comienza muy temprano en el desarrollo de los mamíferos, cuando las neuronas clave en la región del cerebro conocida como la corteza cerebral empiezan a formar sus primeros circuitos. Los resultados del estudio podrían conducir a una mayor comprensión del autismo en los seres humanos, incluyendo posibles estrategias de intervención temprana.

“Nuestro trabajo sugiere que la patología neuronal del autismo se manifiesta en los circuitos tempranos corticales, formados por un tipo de células llamadas neuronas de placas secundarias,” dijo el autor principal del estudio Patrick Kanold. “Nadie había mirado antes el desarrollo tan temprano de estos circuitos con este nivel de detalle en el contexto del autismo. Este es realmente un descubrimiento nuevo y potencialmente representa un nuevo paradigma para la investigación del autismo”. Las neuronas de placas secundarias forman las primeras conexiones en la corteza, la parte externa cerebral en el desarrollo del cerebro de los mamíferos que controla la percepción, la memoria y, en el ser humano, funciones superiores como el lenguaje y el razonamiento abstracto. A medida que se desarrolla el cerebro, las neuronas de la subplaca interconectadas construyen una red pensada para apoyar a otras neuronas que crecen más tarde en el desarrollo.

“La corteza es una región muy importante en el cerebro humano adulto que sufre un proceso de desarrollo complejo, de múltiples etapas,” dijo Daniel Nagode, otro autor principal del estudio. “Debido a que nuestros hallazgos implican a las etapas más tempranas de la formación de circuitos en la corteza en ratones, se sugiere que los cambios patológicos que conducen al autismo podrían comenzar antes del nacimiento en los seres humanos”. Para estudiar la relación entre el autismo y el desarrollo de estas neuronas en ratones, Kanold, Nagode y sus colaboradores comenzaron con un modelo de ratón con autismo e inyectando a los embriones de ratón ácido valproico (VPA) en el día 12 del tiempo de gestación de 20 días.

El ácido valproico tiene relación con el autismo en los seres humanos y también induce alteraciones cognitivas y de comportamiento parecidos al autismo en ratones. Por ejemplo, crías de ratón normales recién nacidas emiten ruidos frecuentes de tono alto cuando se separan de sus compañeros de camada, pero los cachorros tratados con ácido valproico no lo hacen. Los investigadores utilizaron una técnica llamada fotoestimulación de escaneo láser para trazar las conexiones entre las células sobre placas de neuronas individuales en el cerebro de las crías de ratón. Dentro de la primera semana después del nacimiento, los ratones que recibieron dosis de ácido valproico mostraron algunas manchas en las neuronas de la subplaca “hiperconectados”. Por el contrario, las crías de control de ratones sin esta inyección mostraron conexiones normales a lo largo de su tejido cortical.

Debido a que las neuronas de placas secundarias ayudan a establecer las bases para el desarrollo cortical en todos los cerebros de mamíferos, una maraña de neuronas de la subplaca hiperconectadas en la corteza en desarrollo podría provocar hiperenlaces permanentes. “Las neuronas de la subplaca forman estructuras críticas de desarrollo. Si se altera su progreso temprano, el desarrollo posterior de la corteza también se ve afectada”, explicó Kanold. “En un feto humano en desarrollo, esta etapa es una puerta de enlace crítica, cuando los circuitos sobre la placa de neuronas son las más abundantes”. Si la misma dinámica se desarrolla en el cerebro humano, los hiperenlaces en la corteza en desarrollo podrían provocar patologías neuronales observadas en el autismo humano, dijo Kanold. “Nuestros resultados sugieren que deberíamos interferir bastante temprano, alrededor del segundo trimestre de embarazo, para tratar el autismo”, dijo Kanold. Es posible que estos hallazgos también nos ayuden a combatir otros trastornos del desarrollo”.