Los estadounidenses gastan miles de millones de dólares cada año en antidepresivos, pero los Institutos Nacionales de Salud estiman que esos medicamentos solo funcionan entre el 60 y el 70 por ciento de las personas que los toman. Además, la cantidad de personas con depresión ha aumentado un 18 por ciento desde 2005, según la Organización Mundial de la Salud, que este año lanzó una campaña mundial para alentar a las personas a buscar tratamiento.

El Instituto Semel para la Neurociencia y el Comportamiento Humano de la Universidad de California Los Ángeles (UCLA) es uno de los pocos hospitales y clínicas de todo Estados Unidos que ofrecen un tratamiento fundamentalmente diferente a las drogas. La técnica, la estimulación magnética transcraneal (TMS, por sus siglas en inglés), atraviesa los pulsos magnéticos en el interior de los cerebros de los pacientes, un enfoque que se ha comparado con la reconexión de una computadora.

La TMS fue aprobada por la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) el pasado mes de julio para tratar la depresión que no responde a los medicamentos, pero los investigadores de UCLA dicen que está siendo infrautilizada. Esperan, sin embargo, que los nuevos equipos que se lanzarán próximamente hagan que el tratamiento esté disponible para más personas.

“En realidad, estamos cambiando la forma en que se organizan los circuitos cerebrales, cómo se hablan entre sí”, afirma el Dr. Ian Cook, director del Programa de Investigación y Clínica de Depresión de la UCLA. “El cerebro es un órgano increíblemente cambiante. De hecho, cada vez que las personas aprenden algo nuevo, hay cambios físicos en la estructura del cerebro que pueden detectarse“.

Nathalie DeGravel, de 48 años, de Los Ángeles, había probado múltiples medicamentos y diferentes tipos de terapia para su depresión antes de oír hablar de la estimulación magnética. Lo discutió con su psiquiatra a principios de este año, y él la remitió a la UCLA.

En unas pocas semanas, notó alivio del dolor de espalda que había estado experimentando; poco después, su depresión comenzó a disminuir. DeGravel dice que ahora puede reaccionar más “sabiamente” a las luchas diarias de la vida, se siente más resistente y es capaz de hacer mucho más en la casa. Incluso actualizó su currículum para comenzar a buscar trabajo por primera vez en años.

Durante la terapia TMS, el paciente se sienta en una silla reclinable, muy similar a la que se usa en la consulta de un dentista, y un técnico coloca un estimulador magnético contra la cabeza del paciente en un lugar predeterminado, basado en calibraciones de imágenes cerebrales.

El estimulador envía una serie de pulsos magnéticos al cerebro. Las personas que se han sometido al tratamiento informan que la sensación es como tener a alguien golpeando su cabeza, y debido al sonido de clic que hace, los pacientes a menudo usan auriculares o tapones para los oídos durante una sesión.

La terapia de TMS dura de 30 minutos a una hora, y las personas generalmente reciben el tratamiento varios días a la semana durante seis semanas. Pero la nueva generación de equipos podría hacer que los tratamientos consuman menos tiempo.

“Hay nuevos dispositivos TMS aprobados recientemente por la FDA que permitirán a los pacientes obtener los beneficios del tratamiento en un período de tiempo mucho más corto”, asegura el Dr. Andrew Leuchter, director del servicio clínico y de investigación TMS del Instituto Semel. “Para algunos pacientes, podremos reducir la duración de una sesión de tratamiento de 37.5 minutos a 3 minutos y completar un ciclo completo de TMS en dos semanas”.

Leuchter afirma que algunos estudios han demostrado que la TMS es incluso mejor que la medicación para el tratamiento de la depresión crónica. “Estamos acostumbrados a pensar en tratamientos psiquiátricos principalmente en términos de terapias de conversación, psicoterapia o medicamentos”, dice Leuchter, “TMS es un tipo de tratamiento revolucionario”.

Los médicos también están explorando si el tratamiento también podría usarse para una variedad de otras afecciones, incluidas la esquizofrenia, la epilepsia, la enfermedad de Parkinson y el dolor crónico.

“Todavía estamos empezando a arañar la superficie de lo que este tratamiento podría hacer para los pacientes con una variedad de enfermedades”, dijo Leuchter. “Es completamente no invasivo y generalmente muy bien tolerado”.